Door Meredith – Port Elizabeth, 22 oktober 2018. Zonder medeweten van de gemiddelde reiziger bevat de Sahara-woestijn in het oosten van Marokko enorme fossielen en minerale afzettingen. De glinstering van fossielen, gebeeldhouwde marmeren voorwerpen en kleurrijke geodes kunnen je aandacht trekken in de soeks van Marokko. Voor degenen die geïntrigeerd zijn door deze edelstenen, geeft dit artikel enig detail over de geologie van Marokko.

Marokko is een van de meest geodiverse landen op aarde en wordt gedomineerd door het Atlasgebergte in het westen en de Sahara in het oosten. De droge omstandigheden zorgen ervoor dat grote delen van de rots worden blootgesteld, waardoor het gemakkelijk is om de geologie ervan te begrijpen. Fascinerende natuurlijke kenmerken zoals gevouwen rotsen, torenhoge zandduinen en talrijke fossiele afzettingen, daterend uit het pre-Cambrium tot de recente geologische tijd, wachten op enthousiaste natuurliefhebbers. Fossielen van trilobieten, ammonieten en ander prehistorisch leven, waaronder dinosaurussen, koraal en haaientanden, zijn te vinden in het oosten van Marokko. Paleontologen hebben het geologische record aanzienlijk kunnen verbeteren door opgravingen in Marokko.

Fossielen en mineralenwinkels in een Berberdorp in de Saharawoestijn.

Het is gek om te denken dat miljoenen jaren geleden de Sahara-woestijn een ondiepe zee zou zijn geweest. Prehistorische zeedieren genaamd Ammonieten, Orthoceras en Trilobieten floreerden in deze zee en terwijl ze stierven verzamelden ze zich op de zeebodem. Hun lichamen werden begraven in het sediment en in de loop van millennia werden ze in steen veranderd. Ammonieten zijn vergelijkbaar met moderne slakken (weekdieren) en worden herkend aan hun spiraalvormige lichamen. Orthoceras lijken op moderne inktvissen met een smal lichaam en een ’tandachtige’ snavel. Het harde exoskelet van Trilobites is verdeeld in drie verschillende segmenten die goed fossiliseren. Deze op de grond levende wezens zijn de voorouders van moderne insecten, spinnen, duizendpoten, kreeften en krabben.

Een man die een marmeren blad polijst dat is ingelegd met meerdere Orthoceras-fossielen

De Kem-Kem Beds-formatie tussen Marokko en Algerije in het zuidoosten van Marokko is een bekende archeologische vindplaats. Een schaapherder in het kleine woestijndorpje Hassi Begaa vond in 1991 visgraten. Dit leidde tot een verhoogde interesse in het gebied en resulteerde in de ontdekking van talloze dinosaurusbotten en zelfs voetafdrukken. Een van de meest interessante vondsten is die van de Spinosaurus, de eerste bekende semiaquatische dinosaurus. Het wordt beschouwd als de grootste roofzuchtige dinosaurus op aarde, zelfs groter dan een T-rex! Soortgelijke overblijfselen zijn ook gevonden in Egypte.

Voorbereiding van ammoniet fossielen in een fossielen fabriek in Erfoud

De beste plek om fossielen te vinden in Marokko is in de stad Erfoud in het midden van de Ziz-oase, vlakbij de beroemde Erg Chebbi-woestijn. Toeristen kunnen een bezoek brengen aan het Museum van Fossielen en Mineralen of een aantal fossielenfabrieken in het gebied om uit de eerste hand het proces van het vinden en winnen van fossielen te ervaren. Veel Berber-families uit Erfoud en Midelt zijn al generaties lang betrokken bij de winning en restauratie van fossielen. Met de hand gegraven loopgraven worden gedolven met schoppen, pikhouwelen en beitels, de marmeren rotsen worden geëxtraheerd en met de hand gemicrostraald om rotsfragmenten uit de fossielen te verwijderen. Sommige fossielen zijn gepolijst voor weergavedoeleinden, andere grote stukken marmer kunnen worden gesneden en gepolijst om tafels, fonteinen, zeepschalen, kommen, hangers en een verscheidenheid aan decoratieve voorwerpen te maken. Deze items kunnen worden gekocht in Erfoud en in de soeks van Marrakech en Fes. Grote artikelen zoals fonteinen kunnen online besteld en wereldwijd verzonden worden.

Toeristen poseren met een groot beeld ingelegd met veel fossielen

In Marokko komen diverse mooie kristallen en mineralen voor, te veel om op te noemen voor de niet veeleisende reiziger. Het Bou Azzer-district bij Ouarzazate staat bekend om zijn kobaltzilvermijnen en het kleine stadje Taouz bij Merzouga heeft rijke minerale en fossiele afzettingen. Marokko heeft de op een na grootste fosfaatreserves ter wereld en is de grootste producent van zilver en lood in Afrika. Marokkaanse amethist is speciaal omdat het van nature paars is. Amethist is een soort kwarts dat meestal met warmte wordt behandeld om de paarse kleur te produceren.

Een groot beeld ingelegd met talrijke fossielen in een fossielenwinkel in Erfoud.

Kleurrijke, glanzende edelstenen en geodes (een rots met een holte gevuld met kristallen) zijn vaak te koop in de soeks van de grotere steden en op steenverkoopmarkten langs de weg tussen de Sahara en Marrakech. Sieraden ingelegd met edelstenen en kleurrijke kralen zijn populair. Handelaars zijn vaak blij om de onopvallende rotsen van toeristen te overhandigen die bij nadere inspectie opengaan om prachtige kristallen binnenin te onthullen.

Voorbereiding van ammonietfossielen in een fabriek in Erfoud

Ik weet niet zeker welke wetten van toepassing zijn op de handel in mineralen in het land en de ins en outs van het kopen van dergelijke producten. Maar ik heb opmerkingen gelezen dat deze kristallen soms worden gewijzigd of geverfd om de kleur te verbeteren of kopers te laten denken dat het een zeldzamere steen is. Dus als je geïnteresseerd bent in het kopen van geodes of fossielen om je reis naar Marokko te herdenken, raad ik je aan om vooraf wat onderzoek te doen en rond te kijken om een idee te krijgen van de prijzen. Onthoud ook dat de kans groter is dat u een betere deal krijgt naarmate u meer items koopt.

Door het marmer nat te maken, komt de schoonheid van een oud fossiel van goniatiet naar voren.

Desert Morocco Adventures kan elke tour personaliseren om aan de interesses van zijn reizigers te voldoen. Elk van de Sahara-woestijnreizen kan een stop inhouden bij een fossielenfabriek in Erfoud, waar men meer te weten kan komen over deze oude dieren. Langs de Tizi n’ Tichka-pas die Marrakech met Ouarzazate verbindt, staan vaak kraampjes met edelstenen en geodes.
Hoewel niet zo opvallend en aantrekkelijk als de andere attracties van Marokko, hoop ik dat dit artikel je aandacht vestigt op de schoonheid van deze natuurlijke, millennia-oude rotsen. Voor mij zijn de ingewikkelde schoonheid van perfect gehoekte kristallen en de onbegrijpelijke gedachte dat die rare wezens die we ooit hebben gehad behoorlijk nederig zijn.